Escocia, Europa, Islas Shetland

Up Helly Aa, el festival vikingo del fuego de las Islas Shetland

Up Helly Aa, el festival vikingo del fuego de las Islas Shetland

19.00 horas del último martes de enero. Hace ya unas horas que ha oscurecido en la ciudad de Lerwick, la capital de las Islas Shetland. Situadas por encima de los 60ºN de latitud, en pleno Atlántico Norte, las Shetland se preparan para sacar a relucir su pasado vikingo.

Las luces de la ciudad se han apagado y somos muchos los que estamos buscando nuestro sitio para poder disfrutar del espectáculo que está a punto de comenzar.

19.15 horas. Los guizers encienden sus antorchas, postes de madera rematados con arpillera y empapados en parafina. Todos los que estamos congregados en torno a las calles King Harald, King Eric y St. Olaf contenemos la respiración. Junto al ayuntamiento llevan rato preparados los casi 1000 vikingos que recorrerán la ciudad durante las próximas dos horas. 

La emoción es real, ¡estamos viviendo el Up Helly Aa!

Las temperaturas rondan los 4ºC, con viento y una sensación térmica bastante inferior a los 0ºC, pero ellos no se inmutan, son vikingos, y soportan estoicamente estas temperaturas, muchos de ellos con los brazos y las piernas al aire.

19.30 horas. Un cohete estalla sobre el Ayuntamiento de Lerwick. Guiados por su Jarl, que destaca por su casco con alas de cuervo, los guizers comienzan a desfilar. Las calles que rodean King George’s Field se iluminan con cientos de antorchas, los habitantes de las islas responden a los gritos de los vikingos y corean la canción que cantan mientras recorren la ciudad.

From grand old Viking centuries Up-Helly-A’ has come,

Then light the torch and form the march, and sound the rolling drum:

And wake the mighty memories of heroes that are dumb;

The waves are rolling on.

¡Bienvenido al Up Helly Aa de Lerwick! Prepárate para disfrutar del que, probablemente, sea el festival más auténtico de toda Escocia.

Pero empecemos por el principio

The Guizer Jarl sobre The Galley desfilando en el Up Helly Aa (foto de The Irish News)

QUÉ ES EL UP HELLY AA

Cada año, entre enero y marzo, tienen lugar varios festivales del fuego en distintos puntos de las islas Shetland. El origen de estas celebraciones se remonta a finales del siglo XIX, cuando se celebró el primer Up Helly Aa en Lerwick, aunque existen 11 festivales diferentes en las islas, en los que se implica prácticamente toda la comunidad.

El Up Helly Aa de Lerwick se celebra cada año el último martes de enero y reúne a los habitantes de las de las islas con los pocos turistas que nos aventuramos a llegar a esas latitudes en pleno invierno. Es uno de los festivales más auténticos de Escocia y uno de los más locales.

Es una tradición eminentemente masculina en la que únicamente podían participar los hombres. Esto cambió en 2023 (el primero celebrado después de la pandemia), cuando se permitió que mujeres y niñas participaran en el Up Helly Aa de Lerwick. Otros festivales en las Shetland permitían ya la participación femenina e incluso dos de ellos llegaron a tener mujeres en el papel de Guizer Jarl.

Las fotos no le hacen justicia a este festival tan espectacular

Qué hacer el día del Up Helly Aa

A las 19.30 horas del último martes de enero se celebra cada año el desfile de antorchas que pone el broche de oro a las festividades del Up Helly Aa de Lerwick.

Pero desde primera hora de la mañana la ciudad se prepara para este momento. Es un día ajetreado para los habitantes de Lerwick, los escaparates de las tiendas llevan días decorados, el squad de guizers no tiene un minuto libre en todo el día…

A las 8.15 de la mañana el escuadrón, capitaneado por su Jarl, comienza a recorrer los principales puntos de la ciudad.

Adultos y jóvenes participan en el desfile (foto de El Periódico)

Commercial Road, Esplanade, Market Cross, Fort Charlotte, el Ayuntamiento o la Terminal de Ferry de Bressay son algunos de los lugares en los que podrás cruzarte con los squads durante el día. También visitan escuelas y el hospital de Lerwick.

Sobre las 15.00, el escuadrón visita el Museo de las Shetland, uno de los lugares imprescindibles que visitar en Lerwick para conocer la historia de las islas y sus tradiciones. Si te cuadra, aprovecha para visitar el museo a esa hora, ya que así podrás coincidir con su visita. En cualquier caso, seguro que te cruzas con ellos en algún punto de la ciudad.

A las 17.30 comienza el desfile juvenil, y es que los niños de Lerwick también pueden participar en este evento tan importante para ellos. Su pequeña procesión, guiada por el Junior Jarl, termina también con la quema de un barco, la galera Peerie; y en todo momento son animados por el Guizer Jarl y su escuadrón.

Sobre las 18.00, the galley, el barco vikingo que hasta entonces ha estado descansando en la terminal de ferry de Bressay, es transportado hasta Hillhead, junto al ayuntamiento, para comenzar la procesión.

Peerie, la galera que los niños de Lerwick queman durante el Up Helly Aa

El desfile de antorchas

Pero el punto fuerte del Up Helly Aa empieza sobre las 19.15, cuando el Jarl y el escuadrón principal avanzan desde la parte trasera de la procesión hasta la primera fila para iniciar el desfile.

El desfile dura aproximadamente 2 horas, durante las cuales los participantes, agrupados en squads, recorren varias calles portando las antorchas y cantando las canciones del Up Helly Aa. Sólo los miembros del primer squad, los guizers, comandados por su Jarl, van vestidos de vikingos. El resto de participantes van disfrazados de manera variopinta.

Durante el desfile, podrás ver cómo los guizers llevan el barco vikingo (the galley), capitaneado por el Jarl y lo depositan en el centro de King George’s Field. Hasta allí llegan todos los participantes del desfile, que rodean el barco, con las antorchas en alto, a cámara lenta.

Guizers desfilando por las calles de Lerwick

Otro cohete explota en lo alto y el Jarl abandona el barco justo antes de que los guizers comiencen a lanzar sus antorchas al ritmo de The Galley Song.

Ten en cuenta que nadie del público puede acercarse al barco durante la quema, por lo que tendrás que verlo desde la distancia. Eso sí, si te toca un día de mucho viento, las chispas de las antorchas te caerán tan cerca que perfectamente podrías estar al lado del barco… Mientras arde, muchos de los guizers se van retirando. El Guizer Jarl permanece impertérrito junto al barco, esperando a que éste quede totalmente destruido por el fuego.

Cuando el barco termina de arder, los guizers cantan al unísono el requiem nórdico The Norseman’s home. Desde lejos, los asistentes al desfile escuchamos el requiem y observamos cómo el fuego destruye cuatro meses de trabajo, quedando el barco reducido a cenizas.

Barco vikingo quemado en el Up Helly Aa
The Galley arde al terminar el desfile

Con la quema del barco termina el desfile, pero no el festival, ya que es entonces cuando los guizers visitan todos los halls de la ciudad, donde la música, el baile y la cerveza no paran en toda la noche. Por suerte, el miércoles siguiente al Up Helly Aa es festivo en Lerwick…

El acceso a los halls es bastante limitado (especialmente para los turistas), pero al final de este post te cuento cómo conseguir entradas.

ORÍGENES DEL FESTIVAL

El nombre de Up Helly Aa deriva de Upholiday, una palabra escocesa de las Lowlands que se utilizaba para denominar el Día de Reyes.

La celebración del Up Helly Aa tiene su origen en una tradición antigua que se celebraba en las Shetland y en muchas comunidades germánicas para marcar el fin del Yule (el equivalente pagano a la Navidad cristiana).

Los jóvenes de las Shetland, generalmente borrachos, arrastraban barriles de alquitrán ardiendo por las calles de la ciudad, provocando más de un incidente… A finales del siglo XIX, para evitar accidentes y para promover que los jóvenes no se emborracharan, se prohibió esta tradición. 

El fuego ha sido el protagonista del Up Helly Aa desde sus inicios

Así, en 1876 tuvo lugar la primera procesión de antorchas en las Shetland, aunque no fue hasta el año 1881 cuando se celebró el primer Up Helly Aa. A partir de entonces, la celebración se fue institucionalizando y en 1889 se quemó por primera vez una galera tras el desfile de antorchas.

Unos años después, en 1894, el escritor Haldane Burgess, originario de las islas, escribió el libro “The Viking Path”, que tuvo una gran influencia en la introducción del carácter vikingo en la celebración. Burgess también es el autor de la canción “Up Helly Aa”, que los guizers cantan durante el desfile.

Ni la lluvia, el viento o incluso la nieve que asolan las Shetland en invierno han provocado nunca que el evento se cancele, pero si ha tenido que ser pospuesto algunas veces: en 1900 se aplazó 2 semanas debido a una epidemia de gripe, en 1936 debido a la muerte del rey Jorge V y en 1965 por la muerte de Winston Churchill.

El Up Helly Aa sólo se ha dejado de celebrar en 4 ocasiones: en 1901 tras la muerte de la Reina Victoria, durante la I y la II Guerra Mundial y en 2021 y 2022 debido a la pandemia de Covid-19. Yo tuve la suerte de poder asistir en 2023 y la gente estaba muy emocionada por volver a celebrarlo después de 2 años de parón. 

TÉRMINOS QUE NECESITAS CONOCER PARA VIVIR EL UP HELLY AA

The Jarl (o Guizer Jarl)

Neil Moncrieff, el Guizer Jarl de 2023 (foto de Shetland.org)

En las lenguas nórdicas, Jarl era el título equivalente a conde o duque, de los cuales históricamente destacaron los jarls en Orkney y en las Shetland.

Los desfiles del Up Helly Aa son comandados por un Guizer Jarl desde 1906, que dirige a su escuadrón vikingo por las calles de la ciudad. En su origen, esta figura era conocida únicamente por el nombre de la persona en cuestión; pero poco a poco empezaron a representar a personajes de la historia de las Shetland y de la mitología nórdica.

Así, cada Jarl representaba a un dios o personaje vikingo, elegía el nombre de su barco y, desde 1964, tenía su propio rango dentro del escuadrón. 

En 2023 (año que yo fui al festival), el Jarl fue Neil Moncrieff, que representaba a Njal Thorgeirsson o Njáll Þorgeirsson, protagonista de la Saga de Njál (una obra medieval considerada como la más importante de las sagas islandesas). Su barco se llamó Petingaer y su rango es The Middy (el mediano).

Para convertirse en Guizer Jarl, tienen que haber pertenecido al Comité del Lerwick Up Helly Aa durante al menos 15 años.

El uniforme del Jarl lleva siendo el mismo desde los orígenes del festival, aunque el actual es de 1931. Cada año, la armadura (casco, coraza, escudo, hacha, daga y cinturón) pasa al siguiente Jarl, aunque éste puede elegir el color y el diseño de la cota de malla, que llevarán tanto él como los guizers de su escuadrón.

Guizers

Personas con antorchas de fuego en el Up Helly Aa
Los guizers prendiendo sus antorchas para empezar el desfile

El nombre de Guizer proviene de disguise (disfraz en inglés) y se conoce así a los miembros de los escuadrones (o squads) que participan en el desfile, comandados por el Guizer Jarl. Aunque la temática principal del Up Helly Aa es vikinga, únicamente los guizers del Guizer Jarl Squad, es decir, el escuadrón principal, pueden vestir de vikingos.

Este vestuario se renueva cada año, a elección del Jarl, manteniendo el traje vikingo de los años 30, pero cambiando los colores y detalles. Son los propios guizers quienes diseñan y confeccionan sus propios trajes, y comienzan a hacerlo 2 años antes del festival.

Squads

El desfile está formado por varios squads o escuadrones. Hay un total de 45, cada uno de los cuales puede tener entre 16 y 25 miembros; el escuadrón principal, The Guizer Jard Squad, puede llegar a tener hasta 70 miembros.

Para los habitantes de las Shetland, participar en el desfile del Up Helly Aa es un privilegio y una experiencia única, por lo que son muchos los hombres (y esperemos que cada vez más mujeres) que se unen a los squads en este día tan especial.

Como únicamente los miembros del Guizer Jarl Squad pueden vestirse de vikingo, el resto de escuadrones se disfrazan de cosas de lo más variopinta: vacas, gatos, esqueletos, piratas, basureros, presos, payasos, superhéroes… ¡No hay límite a la imaginación a la hora de participar en el Up Helly Aa!

The Galley

Barco vikingo para el Up Helly Aa
The Galley permanece en la terminal de ferry de Bressay hasta las 18.00

El desfile del Up Helly Aa de Lerwick termina con la quema de un barco vikingo, conocido como The Galley. En los primeros años del Up Helly Aa, se utilizaron estructuras de madera cubiertas por una tela o barcos viejos que ya no podían navegar. Quemándolos, estos barcos eran enviados al Valhalla.

Después de la Primera Guerra Mundial, los constructores de barcos que trabajaban en los muelles de Lerwick fueron contratados para fabricar las nuevas galeras. Eran conocidos como los “Dock boys” (los chicos del muelle), y fueron los encargados de fabricar los galleys para el Up Helly Aa hasta la Segunda Guerra Mundial.

Desde 1949, todos los barcos siguen el modelo diseñado por el constructor de barcos James Smith, miembro del Comité del Up Helly Aa durante más de 20 años.

En la actualidad, los constructores del barco son voluntarios locales, que trabajan durante casi 4 meses para tener listo the galley el último martes de enero. El color de la galera cambia cada año, a elección del Jarl, y es el mismo color que vestirá su escuadrón. El diseño del barco se mantiene en secreto hasta el mismo día del Up Helly Aa.

Halls

No fuimos a ningún Hall después del desfile, pero un pub siempre es un buen plan para tomar una cerveza o una sidra

Durante el Up Helly Aa, varios espacios públicos y privados de Lerwick se convierten en Halls, donde continúa la fiesta hasta altas horas de la madrugada. Los squads visitan todos los halls de la ciudad, en los que bailan, beben y se reencuentran con amigos.

La mayoría de las fiestas son privadas y los turistas no podemos entrar en ellas, pero hay algunos halls para los que es posible comprar entradas. Eso sí, ten en cuenta que el aforo es limitado y siempre se va a priorizar a los residentes de las islas (que, de hecho, reservan sus entradas con varios meses de antelación).

Nosotras no fuimos a ninguna de las fiestas, pero si tienes interés en ir, toma nota. 

Contacta con la Oficina de Turismo de las Shetland, que se encarga de vender las entradas que no se han vendido anteriormente y te pondrán en una lista de espera. Llámales antes de tu viaje para no quedarte sin entradas: +44 (0) 1595 693 434.

Si has reservado tu alojamiento en las Shetland, también puedes hablar con el hotel o con la persona que te acoge en su casa. Quizá ellos puedan conseguir alguna de las invitaciones que están disponibles para los residentes.

La última opción es que consultes The Shetland Times, el periódico local, en el que se anuncian las entradas disponibles los días antes del evento.

The Bill

Puedes consultar The Bill en el centro de Lerwick

Esta proclama se instala en Market Cross a las 6.00 de la mañana del martes del Up Helly Aa y permanece allí hasta las 17.00 de ese mismo día, para que los habitantes de la ciudad puedan consultarla. 

Su origen se remonta, como el festival, a finales del siglo XIX, cuando este tipo de pancartas eran necesarias para informar a los guizers de la hora y el lugar de celebración del evento. 

Poco a poco, se empezaron a añadir a la proclama chistes locales, sátiras… y en la actualidad se elabora en secreto y se pinta a mano por artistas locales, siendo aprobado y firmado el mismo día del festival por el Guizer Jarl.

CONSEJOS PARA DISFRUTAR DEL UP HELLY AA

Respeta la tradición local

El Up Helly Aa es una fiesta muy local y no está orientada al turismo. En la Oficina de Turismo de Lerwick y en algunos bares, la gente se extrañaba de que dos españolas hubieran llegado hasta allí en pleno invierno…

Aún así, los habitantes de las Shetland son mucho menos fríos que las temperaturas que soportan y realmente acogen muy bien a los turistas que nos animamos a vivir esta experiencia con ellos.

Viste acorde a las temperaturas

Te aseguro que en las Shetland hace mucho frío

Las temperaturas de invierno en estas latitudes son muy bajas. Asume que vas a pasar frío y te vas a mojar, ya que los vientos harán que no puedas usar paraguas. 

Lo importante para soportar este clima es llevar ropa adecuada: camisetas, leggins y calcetines térmicos, botas para nieve (que sean calentitas y que no dejen entrar el agua), pantalón impermeable, abrigo con capucha e impermeable, gorro, guantes, bufanda…

Algunos de los guizers que iban en los squads (no los vinkingos, si no los que van disfrazados) llevaban gafas de bucear o de esquiar. Puede parecer ridículo, pero es una buena idea para evitar que las chispas de las antorchas de entren en los ojos.

Reserva con tiempo

Las Shetland no son un destino masificado, pero durante el Up Helly Aa muchos escoceses llenan los ferries de Northlink ferries para disfrutar de este evento, por lo que te recomiendo que reserves con antelación.

Nosotras reservamos el vuelo a Edimburgo en septiembre, el hostel y la autocaravana en octubre y el ferry desde Aberdeen hasta Lerwick en noviembre (antes no era posible, ya que los billetes se venden con 2-3 meses de antelación).

Al ir en autocaravana no tuvimos que reservar alojamiento, pero si te interesa alojarte allí míralo con mucho tiempo, ya que hay poca oferta y los precios suben mucho a medida que se acerca la fecha.

Ubícate en un buen sitio para ver el desfile

Mapa del recorrido del Up Helly Aa

No te asustes, no tendrás que soportar las bajas temperaturas durante horas para encontrar un buen sitio; pero aún así te recomiendo que te estudies el mapa del recorrido para elegir el lugar perfecto para verlo. Nosotras nos repartimos en dos sitios durante el desfile.

Al inicio, nos acercamos al Ayuntamiento de Lerwick para ver el encendido de las antorchas y el comienzo del desfile. Una vez que los squads se alejaron de allí, nos movimos hacia St. Olaf Street, a medio camino entre King Erik Street y Harbour Street, para poder ver la quema del barco. Otra opción es ubicarte a esa misma altura en King Harald Street.

Eso si, ten en cuenta que todos los asistentes al desfile querrán estar en el mismo sitio que tú para ver arder the galley. Si quieres coger la primera fila, tendrás que prescindir de ver el encendido de las antorchas y el inicio del desfile.

Aún así, no es un festival muy masificado, por lo que no te será difícil encontrar un buen sitio para verlo en condiciones.

Lee mi blog

Lo mejor que puedes hacer para organizar el viaje es echarle un vistazo a los dos posts que ya he publicado sobre las Islas Shetland:

Cómo organizar un viaje a las Islas Shetland para el Up Helly Aa.

Motivos para viajar a las Islas Shetland.

¿Y tú? ¿Te animas a llegar hasta el Atlántico Norte para vivir el Up Helly Aa?

Algunas de las fotos del post no son mías, pero está correctamente indicado en cada una de ellas. Ten en cuenta que no soy fotógrafa y fotografiar fuego, de noche y en movimiento es muy complicado, así que he tenido que recurrir a esto para que puedas ver bien cómo es el Up Helly Aa.

Y si quieres aprenderte las canciones, échale un vistazo a este mix de Up Helly Aa Song, The Galley Song y Norseman’s Home.

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